Russian and Turkish baths in NYC

When it is cold and gloomy, one of the best things you can do is to go to a bathhouse – as I did yesterday, while the cold spell is back to the US Northeast. New York City has several options. The biggest one is probably the Spa Castle with Korean saunas in Queens, but if you prefer a more central location, Russian & Turkish Baths in the East Village is a good choice. Some friends of mine don’t like its dated look, but I actually find that low key style appealing; the room of Russian sauna (banya) looks as if it has not been renovated since the opening of the bathhouse in 1892.

Although the bathhouse is called Russian & Turkish Baths, it has also two Finnish saunas (dry and hot), in addition to two hammams (Turkish steam room, relatively mild temperature), and a bigger banya (Russian sauna, very hot but with humid air, sort of a mix between Turkish and Finnish ones). There are also massage rooms with treatments (e.g. mud scrub). But my favorite treatment there is actually performed right in the Russian sauna room. It’s a traditional Russian banya massage (aka platza, a yiddish term). It is a whole body massage that includes soap wash and whipping with oak branches. It may look a little rough, but in fact it feels very relaxing. As they claim, “the oak leaves contain a natural astringent, which will open your pours, remove toxins, and actually take off layers of dead skin”. And it does feel so. Platza is finished with a dip in the cold water pool, which is supposed to train your vascular system. Yesterday, I used the birch broom which I brought from the Ivanovskie Bani in Kiev. I first massaged two Brazilian friends of mine, and then one of them massaged me. But if you don’t have such a broom and don’t know how to do platza, you can ask local masseurs – they are really good!

On a side note, coming to the US after Germany, I have to mention that saunas here are clothing-optional only in single-sex setting. (This is also increasingly common in Ukraine and Russia.) So unfortunately for heterosexual couples or mixed-gender groups, they will have to walk around in shorts soaked in sweat… If you want to hang out naked, Russian & Turkish Baths offer one women-only and two men-only time slots.

BTW, they regularly offer special deals and discounts through Groupon, kgbdeals.com and savelocal.com, so keep your eyes open.

Ivanovskie Bani (sauna) in Kiev

русский

On the recent visit to my homeland, I spent a few days in Kiev; pretty much the only option for a naturist experience in winter was to go to a sauna. My friend Sergey found a public sauna online that sounded particularly appealing, and we ventured there with two more mates.

Ivanovskie Bani indeed fulfilled our desire for a traditional Russian sauna (banya) experience. It is located literally on the  Dnieper River, in a modified boat. It has a traditional ambience, and already in the locker you can smell “venik”, a special sauna broom, typically made of birch or oak branches, which is used for massaging. After the lockers, there is a room with showers and a massage table, and then a steam room. You can hire a local masseur to do the banya ritual for you, but we just bought “veniki” and did it ourselves. Though one of the fellow visitors thought that our massage technique was too rough and showed a milder, calmer version with softer and slower moves (but it felt like the heat penetrated even deeper).

Regardless of the kind of massage you prefer in the steam room, after absorbing all that heat, you are supposed to cool down, and this is where Ivanovkie Bani truly stand out: you can splash in the waters of the Dnieper River right outside its doors, and if you are not too shocked you can meanwhile enjoy the views of the river banks with such landmarks as Kiev Pechersk Lavra (Kiev Monastery of the Caves) and the Motherland monument.

Well, it could only get more striking in much colder weather, when the river would be frozen, as it happened when we went to a banya in Moscow a couple of years ago.

After repeating the ritual a couple of times, we felt both relaxed and energized. We had some tea before leaving in the cafe (they don’t serve any meals there, but you can bring food with you or order something more exotic, like crayfish, in advance).

Even though the location is central, it’s not easy to get there without a car (and if you call a taxi, it may take a while for them to arrive), but it’s totally worth it, especially if you want a relaxing break from the busy city life without leaving the city!

PS Keep in mind that most banyas are gender-segregated, and in this one the only women day is Wednesday.

טיול רגלי בסמוך לנווה מדבר בים המלח

 English

אחרי , יומים של שנירקול במפרץ אילת המשכתי הלאה. התחנה הבאה במסעי ישראל היתה ים המלח. חברה שלי אירחה אותי אצלה בקיבוץ עין גדי (זה אותה החברה שלקחה אותי לחוף געש). הקיבוץ שוכן בשמורת עין גדי השלוה לחופו של ים המלח. הימה המלוחה היא הסיבה העיקרית לטייל במקום. אני ארחיב על ים המלח בפוסט הבא. בשמורה עצמה, המיועדת לטיול של יום שלם ברגל, אפשר לפגוש מגוון יפה של צימחיה מדברית ושערות שולמית. בשמורת עין גדי יש שני מעינות המפכים במשך כל השנה; נחל דוד ונחל ערוגות. נחל דוד הוא המתוייר מבין השניים ולא מומלץ להיסתובב בו בעירום. יש סיכוי גדול שתמצא את עצמך מוקף במטילים המגיעים לשם בטיולים מאורגנים.

view 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

שמתי פעמיי לנחל ערוגות. שם יכולתי לפשוט את בגדי ולטבול בנקיקים מבלי לפגוש יותר מדי מטילים אחרים שעברו בנחל.

view 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

נכנסתי לנחל שהוא נקיק צר וחרב. בהמשך הנחל מבצבצת צימחייה ירוקה לאורך המיים. אפשר ללכת על הגדה או לשכשך במיים הרדודים.

view 0002 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

לא יכולתי שלא לטבול את התחת הערום שלי בבריכת הטבעיות שבנחל.

naturist 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

קולות רמים של בני תשחורת אמריקיים הפרו את השלווה. התלבשתי בחיפזון. הזמן חלף ונאלצתי לשוב למהר מכיוון שהשמורה נסגרת ב5 אחה”צ.

בהמשך הנחל ראיתי את הבריכה המפורסמת עם המפל אבל האמריקאים שפגשתי בדרך הגיעו לשם בהמוניהם ונאלצתי לותר ולהמשיך הלאה.

view 0003 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

סימנתי בריכה נוספת בדרכי כמעומדת למנוחה אם לא אמצא בריכה טובה יותר.

view 0004 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

המשכתי לצעוד מדלג בין השביל למיים בחיפוש אחר מקום מסתור. מצאתי בריכה מוקפת בעיצים ומוסתרת מעיני המטילים והאוטובוסים ונכנסתי ערום למיים להתרעננות נוספת.

naturist 0003 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

ניצלתי את פינת החמד לארוחת צהריים. סיבכי ובולבול גילו התעניינות בסנדויץ שלי ונעמדו ממש קרוב אליי

 

bird 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

bird 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

אחרי האוכל יצאתי לטיול נוסף

naturist 0002 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

פגשתי מעופף נוסף של נרתע מהמצלמה שלי.

dragonfly 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

ואז חלפתי על פני המפל הגבוהה ביותר בנחל.

view waterfall 0005 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

לא התמהמתי שם כי רציתי לראות את כל המסלול.

view waterfall 0006 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

אייך שעברתי את המפל איש השמורה קרא לי ואמר שמאוחר מדי להמשיך בשביל ושצריך לחבור לכיוון היציאה. זה נשמע לי לא הגיוני אבל לא רציתי להיתווקח. שמתי פעמיי חזרה לכיוון ים המלח.

view 0007 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

בדרך חזרה במפל הגבוהה פגשתי קבוצה קולנית של חרדים צעירים ברובם. למה הם צועקים בשעה שהמקום כל כך רגוע. הצעקות שלהם החרישו את רחשי הטבע. נראה שבישבילם זה טיול לפרק שעשועים והטבע זר להם על מימו ובריכותיו הזקים. הבחנתי פתאום בקבוצת יעלים על ראש הקניון.

nubian ibex 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

הם נראו כאילו הם מהרהרים בליבם ושואלים מה לקבוצה הרעשנית הזאת המשחקת במפל ולמידבר. טוב שהם כל כך רעשנעם. כך אני לא צריך לחשוש לפשוט את בגדי כי הקולות הרמים יודיעו לי מתי הם מתקרבים.

הבריכה שסימנתי מוקדם יותר עמדה בשיממונה ניצלתי את המגלשה הטיבעית להחליק על התחת לתוך הבריכה

אפשר לראות בסרט אייזה כיף זה לגולש על התחת במורד הזרם לבריכה.

מדהים – שרכים ענוגים מסוג שערות שולמית גדלים במדבר על קירות הנקיק מעל למיים עד לנקודה שבו התחיל המדבר

fern 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

מדהים יותר לפגוש סרטן וצפרדע שוחים יחדו בבריכה בלב המדבר

frog & crab 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

לא העלתי בדעתי שאפשר להיתרענן במחיצת חיות בר בים המות

nubian ibex 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

Text in Hebrew by Dror

צף על המים בים המלח

המסע שלי בחופי ישראל החל בים סוף ומשם לים התיכון ועכשיו הגיע תורו של החוף המיוחד ביותר בישראל (ואולי היחודי ביותר שפגשתי אי פעם) הוא ים המלח.

ים המלח נמצא בנקודה הנמוכה ביותר בעולם כולו ואחד משלושה האגמים המלוחים הקיימים בתבל. ים המלח הוא אתר תיור חשוב בישראל. לימה וססיבותיה יש מטען היסטורי ורוחני עמוק. אבל בסיכומו של דבר אני ממש לא יודע. יש שרואים בים המלח כמקום לשהות קצרצרה בעיקר עם הגעת לשם במסגרת טיול מאורגן באוטובוסים רבי משתתפים. אבל יש גם חופים פחות מתוייירים שבהם אפשר לבלות יותר כי שם משך הזמן הוא אחר זאת בתנאי שתיזרום עם המידבר ותן לו לעשות את שלו.

חברתי החדשה שהמליצה לי על החוף באילת היא זאת שסיפרה לי גם על החוף שלה בים המלח. חוף פיראי ונפלא מול צוקי דרגות.

קו 847 אגד מירושלים לעין דגי תחנה צומת מצוקי דרגות. כך נראית תחנת האוטובוס (בסמוך לה יש עמדה צבאית) שבה עליך לרדת. שים לב שהאוטובוס לא יעצור אם לא תבקש מהנהג. אתה יכול להראות לו את התמונה של התחנה ולבקש ממהו לעצור שם.

לצרי נאלצתי לצאת בגפי ללא החברה. אז אייך היה.

בסרט למטה אתם יכולים להיתרשם מהתחושה של ציפה מרחפת במים הכבדים של ים המלח. התחושה היא יחודית ולא ניתנת לתאור. חייבים להינסות כדי להבין… מומלץ לכולם! זה לא דומה לשום דבר אחר. בקיצור זה נפלא. אבל זה רק צד אחד . הנוף השומם החסוף וחסר החיים של המדבר משרה אוירה של עולם זר ואחר.

מצד אחר – תחושת הריחף בתוספת המים החמימים והמלטפים מכהים את החושים ומשרים אוירה של נוחות ושלווה. תחושה זאת מתעצמת בלילה כשגם חוש הראיה מתעמעם. ריחוף חסר דאגות וכוכבים מנצנצים סחף אותי לתוך הרקיע עצמו…

טוב, באו נשוב למציאות. מומלץ לא לשהות במים המלוחים יותר מדי זמן מחשש להיתיבשות. כאמור בכול הנוגע לבריאות יש לפעול במתינות. יש במים מינרלים רבים העושים פלאות לעור ומשפרים את הבריאות הכללית. אבל צריך להיות זהיר. היציאה מהמים מלווה בתחושה מוזרה. המים האילו לא מקררים את הגוף והגוף בתגובה מתחיל להזיע באופן מוגבר. בסופו של דבר כשהזעה מתיבשת אתה נשאר מצופה בשיכבה של מלח. אם יש לך פצע טרי או אפילו שריטה זה עלול להיות לא נעים. אני נשרטתי בתוך במים כששחיתי.

לכן צריך למצוא חוף שקיימת בו אפשרות להישטף אחרי היציאה מהמיים. בחופים מוסדרים, כמו חוף עין גדי, יש מיקלחות על החוף (שחיתי בפעם הראשונה בים המלח בחוף זה. אפשר גם להוריד את בגד הים אבל מומלץ לעשות זאת במרחק מה משאר האנשים או בערב לצאת לשחיה לילית בעירום) בחופים פיראים של לודא שיש מעין של מיים מתוקים בחוף. מעינות מתוקים זה משהו שלא ציפיתי למצא בחופי ים המלח אבל החופים לא כולם חסופים בחלקם יש צימחיה והרי צמחים זקוקים למים מתוקים.

אכן המים המתוקים נמצאים לא רק מתחת לפני הקרקע. אפשר למצוא מעינות ובריכת מים מתוקים על החוף.

לא תמיד המעיונת נובעים. צריך לשאול מקומי על נקודות בהם יש זרימה או פשוט לתור בעצמך את החוף. הבריכה הזאת ממש מזמינה והטבילה בה היתה מרעננת.

הנוף הנישקף מהברכיה עצמה.

במקרה אחד כשירדתי לבריכה היא היתה מלאה בתירים בריטים, כולם בביגדי רחצה. הם נאבקו נואשות לנקות את עצמם ואת הבגדים בעודם לבושים וזה רק החיף את כמות החול וחלוקי הנחל שנכנסו לתוך הבגדים. בבדיחות הדעת אמרתי להם שזאת הסיבה שאני לא לובש דבר (למען האמת לא היתי מודע לבעיה הזאת של רחיצה בבגדים) בחור אחד נדלק על הרעיון והוא חייך אליי. אני חייכתי חזרה ומהר מאוד התברר שהוא רוצה משהו מעבר לזה. כשהחבורה עזבה את המקום הוא נשאר כדי להיתנקות בצורה יותר יסודית. הוא ואני נשארנו לבד בבריכה. מבלי להיתמהמה הוא החל לשלוח ידים. אני סרבתי ואמרתי לו שאני לא בקטע. בעינו העירום התפרש כהזמנה למין כאן עכשיו ומייד. החברה שלי סיפרה לי שהיא הוטרדה במקום מספר פעמים על ידי גבר חרדי שיושב ליד הבריכה (לבוש כמובן) וארב לנשים הבאות לשם לירחוץ בעירום. התנהגות וגסות כזו אפשר למצוא גם במגזר החילוני המערבי.

אפרופו בוץ – ים המלח מפוסם בבוץ שלו בעל סגולות המרפא ותיקון פגעי הזמן. הבוץ אף נמכר בעולם כתכשיר קוסמטי. ים המלח מתיבש ומצתמק. אחת הסיבות לכך היא כריית המלחים, המינרלים והבוץ מהים לצרכים כלכליים. סיבה נוספת היא הטיית מי הירדן להשקיה וצימצום כמות המים המגיעים בסופו של דבר לים המלח. הדרך הטובה והיעילה ביותר להשתמש בבוץ היא פשוט להגיע לים, לחפון בוץ טרי ועשיר במינרלים ולמרוח אותו על הגוף כולו (אל תפספס אף נקודה ;-)) ואז הישטף במי הים.

 

רוב היום היתי לבד בחוף דומם ורגוע יושב בצל השיחים מתבונן בגונים המדהימים בטן גב ים בריכה.

לקראת ערב פגשתי בחור נחמד. זן נדיר של היפי בין זמנינו. הוא סיפר לי שהוא מגיע למקום באופן קבוע ושוהה שם מספר שבועות באוהל המאולתר שלו. מזג האויר הקיצי בישראל מאפשר שהות בטבע מציוד בקמעט כלום.

הפתיע אותי שהיה לו אוכל מועט. הוא אכל בעיקר מה שמבקרים אחרים השאירו לו (גם אצלי זה כך).
מאוחר יותר הצטרף אילנו בחור הזוי נוסף. תייר אוסטרלי מצוייד בכלי אוסטרלי ענק. ההיפי הציע להראות לי בריכות נוספות אבל חששתי לפספס את האוטובוס האחרון. שני בחורים נוספים וכלבתם הידידותית שהו אף הם בחוף. התעניינתי אם הם יכולים לעזור לי, עם האוטו שלהם, בדרכם הביתה, להגיע למקום שממנו אוכל להסתדר בכוחות עצמי. הם הסכימו. דרך אגב הכלבה שלהם ניסתה לבצע צלילה במים המלוחים. אוי… לקח לה פעמים להבין שזה רעין לא כל כך מוצלח לצרוב את הענים והפה במים האילה. ההיפי הוביל אותי לבריכות לאורך החוף. לחלק מהבריכות היה צבע משונה ירוק עז ולבן ירקרק. האדמה שם היתה לא יציבה פריכה וקימחית. הכל נראה כמו לא מהעולם הזה. אני כנראה לא היתי מעז ללכת לשם לבדי.

כשחזרנו כבר התחיל להחשיך. החושך יורד מהר מאוד. לשימחתי זוג הבחורים וכלבתם היה עדיין שם. נודע לי שיש הקבלה בין ללכת על המים של איתן פוקס לבין צמד הבחורים, ערבי פלסטינאי ויהודי (מאירלנד) מתגוררים יחדיו בירושלים. בניגוד לסרט אין שום דבר מסעיר בחייהם. זה נגע ללב לראות את הסיפור הזה מתממש בחים האמיתיים. בסופו של דבר הם לקחו אותי חזרה לקיבוץ ומשם לירושלים לביתם. שהיתי שם מספר שעות בחיפוש אחר מונית שרות זולה (לא ידעתי שיש דבר כזה) לשדה התעופה לטיסה שלי שיצאה מוקדם בבוקר. איזה טיול

נפלא. ביקרתי במקומות מקסימם ופגשתי אנשים נפלאים.

Hebrew text by Dror

floating in the Dead Sea

Finally, after describing my adventures at Israel’s Mediterranean and Red Sea shores, I am getting to the third, and arguably most unusual sea on my trip (and in my experience in general), the Dead Sea! Being the lowest land spot on Earth and one of the three saltiest lakes, the Dead Sea is an obvious tourist attraction, topped with mythical healing properties. However, I had heard mixed opinions about it, some of which described it as just a place to hang out a couple of hours. And I bet it is so, if you come with a bunch of other tourists to a crowded beach on a planned excursion trip. But you may also experience the timelessness and peace, if you know the right places and look for relaxation.

My new friend who advised that nice relatively secluded spot at the Red Sea near Eilat again gave me an excellent recommendation for her favorite place at the Dead Sea, a wild beach near Metsoke Dragot.

This is how the bus stop (next to a military post) looks like where you need to stop for this beach (I put this photo, because the stops are not announced and you have to ask the driver in advance and  watch out).

Unfortunately my friend couldn’t join me on that occasion.


So what was it like? Well, the video below probably shows how much I was excited with the idea of floating freely in the waters of the Dead Sea, but it is impossible to describe the feeling, it must be experienced… by everybody! As there is nothing like it 🙂 In few words, I felt fantastic: on the one hand, the deserted landscape and lifeless hyper-saline waters created an almost extraterrestrial ambience,

but on the other, the feeling of loss of gravity and soothingly warm water created an almost womb-like environment of comfort and peace. This feeling was even stronger at night, when the vision faded away and other senses became more apparent. Such careless floating in combination with stargazing made me feel as if I was drifting in the starry sky itself…

(I must mention in relation to this video that due to increased density of water in the Dead Sea, it actually was particularly pleasant for the genitals: my balls felt as relaxed and liberated as it gets, floating freely and kind of weightless, and this feeling spread to the rest of my body; in combination with perfectly warm water temperature, it provided a feeling of ultimate relaxation. This is something that non-nudist visitors may be missing out because of restricting clothes.)

Well, now back to the Earth: the sad truth is that one should not spend too much time in the Dead Sea’s waters because of risk of dehydration. As it often happens, many healing procedures should be done in moderation; mineral-rich waters of the Dead Sea may have amazing effects on your skin and health in general, but you have to be cautious… When you get out of the water, again you feel somewhat unusual, as there is no typical cooling effect from evaporation of water from the skin, because such hyper-saline water does not evaporate easily. But I imagine when it does, you’ll be covered with a layer of salt (also be careful if you have any open wounds, I still have a little scar on my foot as I had a scratch while I was swimming there).

For this reason, you should pick up a spot where it is possible to wash in a fresh water after swimming in the Dead Sea. Public beaches at the Dead Sea usually have showers, as, for example, at the Ein Gedi oasis, where I swam for the first time (also naked, but away from the main crowd – the first part of the video, at dusk and night, is from there). But in a wild place like this, you have to make sure that there are some fresh water springs. Actually this was something I didn’t expect to find at the Dead Sea at all, but obviously this stretch of the shore was quite luscious and plants needed fresh water…

And indeed, there were not only underground fresh water sources, but some springs and pools as well!

Not all springs are filled with fresh water though, so you will need to ask around or simply observe which one to use. This pool looked really inviting, and the water was very refreshing.


And this is the view from the pool itself.

One time when I went to refresh in the pool, it was full of British tourists, none of whom was naked. They were trying to wash their clothes from the mud and apparently they got sand and small stones in their shorts, so I noted jokingly that was the reason why I didn’t wear any clothes (I even forgot about this problem with bathing clothed)… One guy seemed to be especially moved by this notion and he started smiling to me and I smiled back, but soon it became too obvious that he wanted a bit more than exchange of smiles. Then, his friends were leaving, but he said he needed to wash his boxers still, and as soon as they disappeared, he didn’t waste any moment and started approaching to me until I had to tell him that I was not interested. I was quite annoyed that he took my nudity as a signal that I was ready for a quickie ‘right here right now’. I found it ironic as well, because my local friend who told me about this place, also said that sometimes she got irritated by men from conservative religious background who sometimes come here and sit next to the pool and wait for naked girls to wash there, while their wives sit somewhere in the shade (fully covered, of course) playing with children; but obviously, some more secular western men are not any more tactful…

And speaking of mud, of course the Dead Sea is known for its mud with healing and rejuvenating properties, which is sold worldwide by cosmetic companies. Unfortunately, some of the methods that they use to get the minerals, salts and mud from the Dead Sea are among the reasons why it dries out (another major factor is diverting water from the Jordan River and smaller water sources for irrigation). So, probably the best way to use the precious mud with minimal impact on this unique place is to go there, apply it directly all over your body (don’t miss any spot ;-)) and then wash it off back in the sea.

I spent most of the day alone, quiet and relaxed, sitting under those bushes and enjoying amazing colors between the floating/bathing sessions.

But in the late afternoon, I got to know this nice fellow, one of the rare nowadays kind of true hippies. He said he came there regularly for a few weeks and stayed in this self-made tent. Well, with the summer weather in Israel you don’t really need much.

What really surprised me was that he didn’t even have much food, as he ate mostly what other people shared with him (as did I as well). Later on, another ‘crazy’ guy joined us; he was an American tourist traveling around with a huge Australian aborigine instrument. The hippy guy suggested to show me some other pools along the shore, but I was worried that I might miss the last bus. However, there were two guys with a dog who looked very friendly, and I asked them, if they could give me a lift, to which they agreed! BTW their dog made an unfortunate attempt to dive into the Dead Sea waters, ouch! It took her two times to realize that it wasn’t a good idea to get mouth and eyes in contact with the water… So, I went with the hippy to explore the pools; some of them had very strange colors, bright green or grayish-white, and the soil around them seemed quite unstable and soft like flour; it all looked unearthly, and I probably would have felt very insecure, if I had come there alone…

As we returned, it was getting dark quickly and I was happy to find that the two guys with the dog were still there… It turned out that in the best traditions of Eytan Fox’ movies they were a couple, a Palestinian arab and a jew (from Ireland) living in Jerusalem, but it sounded like there was no big drama in their lives unlike in the movies, and it was really touching to see it real. So in the end, not only did they bring me to a kibbutz where my friend lived, but they also took me from there to Jerusalem, let me stay at their place for few hours and helped me to get to a communal taxi that is much cheaper than the usual private one (which I hadn’t known existed), as I had my flight back early next morning. What a great trip it was, both in terms of places I saw and people I met!

Hiking near oasis at the Dead Sea in Israel

After spending 2 days of snorkeling at the Red Sea, I had to move further, and the next stop on my trip through Israel was the Dead Sea. I stayed at a friend of my new friend who brought me to Ga’ash beach in Tel Aviv. He lived in Ein Gedi kibbutz, which is a part of luscious Ein Gedi oasis off the shores of the Dead Sea. The sea-lake itself is of course the major attraction in the area, and I will talk about it in my next post, but there is also a nice opportunity to see local flora and fauna on a daily hiking trip. Ein Gedi nature reserve has two spring-fed streams with flowing water year-round: Nahal David and Nahal Arugot. The former is much more popular, and I was advised not to go there, as tourists pour in big portions coming with organized bus tours.

view 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

So, I went alone to Nahal Arugot and for most of the time I wasn’t disturbed by anyone and even found some moments to enjoy the refreshing waters in the buff!

view 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

Right after entrance, it did feel like it was a desert, but then it got quite green along the stream and at some points I walked right on its banks or even in its shallow waters.

view 0002 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

When it got deeper and wider, I couldn’t resist dipping in the water. Skinny-dipping, of course!

naturist 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

But I heard some loud voices of american teenage tourists and had to cover fast. In any case I had to hurry, because the trail closes very early and I had to return to the entry point by 5pm.

Then I saw the first pool with waterfalls. That is what the trail is known for, but this one was quickly occupied by some American tourists and I continued further.

view 0003 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

I noted another pool but decided to stop there on the way back, if I didn’t find anything else.

view 0004 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

So, I continued hiking partially on the trail, partially through in the stream, in hope to find a more secluded spot. I found one pool that seemed to be somewhat hidden by the trees and bushes and refreshed again.

naturist 0003 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

It also seemed like a nice spot for having a lunch. While I was eating my sandwich, a couple of birds came very close to me.

bird 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

They did not beg for food like their urban relatives, and it was nice to imagine that they were as curious about me as I was about them.

bird 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

After food I went for another dip

naturist 0002 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

and encountered another creature that didn’t mind me taking a close-up photo.
dragonfly 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

Then I finally continued hiking. I reached the tallest waterfall

view waterfall 0005 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

but didn’t stay there for too long as I wanted to go till the end of the trail.

view waterfall 0006 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

Unfortunately, just a little further above the waterfalls I was called by a guard, who told me it was too late to continue further. It sounded strange to me, as it was early still, but I didn’t bother arguing and started my way back in the direction of the Dead Sea.

view 0007 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

I was passing by the high waterfall again, but it was then full of VERY noisy teenagers, orthodox Jews this time. I was wondering why they needed to shout so much, as the place looked so peaceful and perfect for listening to the sounds of nature, but for them it was more of an attraction park, which is also understandable, given that they might not have too much access to natural freshwater pools if they lived in that area. But then I raised my head and right above the gorge saw a group of nubian ibexes.

nubian ibex 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

Apparently, they were thinking about the same issues, as they were staring from above at the noisy tourists fooling around at the waterfall. The good part about their noisiness, I thought, was that in case I would do skinny-dipping, I could hear them approaching.

The pool that I noted previously was still unoccupied so I decided to enjoy it for myself.

As you can see, I also found it to be quite an attraction to slide down the stream bed into the pool.

It was also amazing to see ferns growing on the walls above the stream given that few meters away a rocky desert was starting.

fern 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

But then even more amazing was it to see two animals side by side that you would never expect to see in the desert: a frog and a crab!

frog & crab 0000 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

After I had enough fun at the pool, I followed till the exit quickly and just stopped to take pictures of another group of ibexes, which came even closer.

nubian ibex 0001 Nahal Arugot, Dead Sea, Israel

I never thought I could spend such a refreshing day and seeing so much wildlife at the Dead Sea.